何で今ごろ「水銀に関する水俣条約」(2)〜水俣病の原因はメチル水銀で、無機水銀ではありません〜 2017/11/29

 水俣病の原因物質はメチル水銀で、無機水銀では発症しません。水俣病は別の言い方をすればメチル水銀中毒症、もっと毒性学的に言うと慢性低級アルキル水銀中毒症でメチル水銀だけでなく、エチル水銀、プロピル水銀でも水俣病様症状を示します。 アルキル基の炭素数の増加とともに毒性は減少し、炭素数4となるn-ブチル水銀では示さなくなります。水俣病ではメチル水銀以外の低級アルキル水銀がほとんど検出されてないので、原因物質はメチル水銀なのです。 

水俣病の原因は無機水銀ではない
 金属水銀は常温で液体である唯一の金属です。身近なところでは体温計や血圧計に使用われてきました。口に入れて測る体温計を噛んで金属水銀を飲み込んだ事例が昔はありましたが、消化管からはほとんど吸収されずに便中に排泄されるので健康への影響はありません。

液体水銀:常温で液体の金属。身近なところでは体温計や血圧計に使用されてきました。

 無機水銀化合物には、塩化第一水銀や塩化第二水銀などがあります。塩化第二水銀は中でも毒性が強く殺菌作用があるために消毒薬に使用されていました。無機水銀を経口摂取すると消化管からの吸収率は低いのですが、腎臓に蓄積しやすく蓄積量が多くなると腎障害を引き起こすことになります。無機水銀は脳にはあまり蓄積しなく、体外へ早く排泄されます。
 
「水俣病の原因物質は有機水銀である」は不正確
 「水俣病の原因物質は無機水銀でなく、有機水銀である」と言われることがあります。メチル水銀を含む低級アルキル水銀は有機水銀なので間違いではありませんが、農薬(殺菌剤)として使用されていた酢酸フェニル水銀なども有機水銀なのですが、水俣病を引き起こすことはないので不正確な表現となります。フェニル水銀化合物は、人の体内で容易に分解されて無機水銀に変わるため、脳に移行せずメチル水銀のような中枢神経系への強い毒性は示しません。有機水銀であるフェニル水銀化合物の毒性は無機水銀に近いと言われています。

 フェニル水銀化合物は1970 年代初めまで使用されていましたが、環境への影響を考慮して、水銀を含む農薬などはすべて製造・使用禁止となっています。

低級アルキル水銀とフェニル水銀の構造式:上からメチル水銀、水俣病様の症状を引き起こすエチル水銀、プロピル水銀、農薬などで使用されていたフェニル水銀。

水俣病の原因はメチル水銀である
 現在でも魚介類に微量に含まれるメチル水銀は他の水銀化合物とはその毒性が全く異なります。
 メチル水銀を摂取すると、消化管から容易に吸収され、腎臓、肝臓にも蓄積しますが、摂取を続けると「血液脳関門(有害な化合物が脳内に侵入するのを防ぐための機構)」も通過して脳に蓄積します。脳への蓄積量が多くなると水俣病を発症することになります。 
水俣病には特徴的な症状がみられ、これを最初に報告した研究者の名をとって、ハンター-ラッセル症候群と呼ばれています。脳神経系の特定部位に回復することのない強い傷害を起こして発症し、次のような重い症状がいくつも組み合わさって現れます。
・視野狭窄:目が見える範囲がせまくなる。
・運動失調:言語障害、歩行障害など
・感覚障害:四肢末端、舌などのしびれ感と知覚鈍麻
・平衡機能障害:身体の均衡を保つ働きに障害がでる。
・眼球運動障害:眼球がなめらかに動かない。
・聴力障害 

水俣病はメチル水銀を蓄積した魚を食べたことにより発症した
 水俣病は化学工場のアセトアルデヒド生産工程中に副産物として生成したメチル水銀が排水とともに河川、そして海を汚染し、そこに生息していたためメチル水銀を高濃度に蓄積した魚介類を捕獲して食べたことで発症しました。メチル水銀には生物に蓄積しやすい性質があったため、魚にも蓄積しましたが、魚を食べた人にも蓄積しました。メチル水銀汚染した魚を毎日のように食べた人の脳内のメチル水銀濃度はやがて発症レベルに達したのです。 

岐阜薬科大学 永瀬久光教授


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